Voici le Schnoz absolument épique du X-59 Quiet Supersonic Test Jet

L’avion expérimental X-59 Quiet Supersonic Technology, ou QueSST, construit par Lockheed Martin’s Skunk Works pour la NASA, prend vraiment forme. La dernière fois que nous l’avons bien regardé, l’avion enveloppé de plastique était transporté sur une semi-remorque en route vers l’usine de la société à Fort Worth, au Texas, en décembre dernier. Maintenant qu’il est là, le jet n’est plus caché et son nez est monté – probablement le plus long proboscis que nous ayons vu sur un avion de cette taille. Le museau d’apparence bizarre fait partie d’une conception globale conçue pour réduire les types de bangs soniques qui ont longtemps été un obstacle au vol supersonique commercial au-dessus de la terre. Maintenant à Fort Worth, le X-59 est soumis à des tests structurels et devrait effectuer son vol inaugural à la fin de cette année.

La dernière imagerie du X-59 in situ à Fort Worth a été fournie récemment par la NASA et montre l’avion soulevé sur des vérins à l’installation du Texas où il subit sa prochaine phase de tests avant de retourner sur la côte ouest. Il comprend une vue panoramique qui nous donne le meilleur aperçu jusqu’à présent de cet incroyable nez. Un nez si long que le pilote ne pourra même pas voir devant lui, s’appuyant plutôt sur le système de vision eXternal (XVS) et un ensemble de caméras haute résolution orientées vers l’avant. Vous pouvez cliquer ici pour voir cette photo panoramique dans toute sa splendeur.

Pendant son séjour au Texas, les ingénieurs espèrent prouver que la structure du X-59 est capable de faire face aux rigueurs du vol à travers l’enveloppe. Le régime supersonique est fondamental à cet égard, dans lequel le jet devrait remplacer le bang sonique typique par un «coup sourd» qui, selon la NASA, «peut à peine être entendu au sol – voire pas du tout». Un autre scientifique de l’agence a décrit l’effet comme étant « comme un roulement de tonnerre lointain ou le claquement d’une portière de voiture à distance ».

« Notre site du Texas dispose d’installations existantes pour effectuer les types de tests nécessaires », a expliqué Mike Buonanno de Lockheed Martin, ingénieur en aérospatiale et responsable du véhicule pour le X-59. « À Fort Worth, ils ont l’installation parfaite avec une salle de contrôle complète et tout l’équipement de soutien nécessaire pour effectuer ces tests de manière très efficace », a déclaré Buonanno.

Une partie de cet équipement de test a été abandonnée depuis l’époque de la fabrication du F-16 à Fort Worth avant qu’il ne soit transféré à Greenville, en Caroline du Sud. Sans surprise, certaines modifications ont dû être apportées aux plates-formes pour gérer le nez du X-59.

Trois domaines spécifiques d’étude structurelle sont abordés pendant que le X-59 est à Fort Worth, un site désormais connu pour héberger la chaîne de montage du F-35 Joint Strike Fighter.

La première de ces zones de test consiste à s’assurer que le jet peut gérer les charges prévues pendant le vol, y compris le vol dans des turbulences, des virages rapides ou un atterrissage. Toute manœuvre susceptible d’exercer une pression sur la cellule est simulée à l’aide de bras mécaniques qui reproduisent les contraintes, les augmentant de 25 % par rapport à ce qui est réellement attendu pendant le vol.

Deuxièmement, les capteurs intégrés au X-59 sont testés pour s’assurer qu’ils fournissent au pilote une idée des types de contraintes appliquées pendant le vol. Il s’agit essentiellement de calibrer ces capteurs par rapport aux niveaux de stress appliqués pendant le test.

Troisièmement, toutes les données collectées sont comparées aux modèles informatiques précédents pour s’assurer que la structure se comporte comme prévu.

Tout cela est particulièrement important étant donné que le X-59 est en quelque sorte un avion Franken, utilisant des composants d’une gamme d’autres conceptions. Selon NASA.

Au cours de la dernière semaine de janvier, environ 80% des tests structurels avaient été menés à bien, a indiqué la NASA.

Une fois ces derniers tests structurels terminés, la prochaine chose à faire sera de calibrer les réservoirs de carburant de l’avion, en vérifiant que les capteurs qui indiquent au pilote la quantité d’essence restante fonctionnent à toutes les attitudes.

Ensuite, il sera temps de ramener le X-59 à Palmdale, bien qu’il n’y ait pas de calendrier précis pour cela : « Nous serons à Fort Worth tant que nous aurons besoin d’y être jusqu’à ce que nous pensions que les données sont bonnes et que tout a été effectué. à la satisfaction de tous », a déclaré Walter Silva, chercheur principal au Langley Research Center de la NASA en Virginie.

À Palmdale, le X-59 recevra son moteur General Electric F414 modifié, son train d’atterrissage, ses écrans de cockpit et d’autres éléments essentiels, le rendant prêt pour le programme d’essais en vol qui commencera avant la fin de l’année. Les tests de bruit très importants devraient ensuite commencer en 2023, suivis en 2024 d’une série de vols prévus qui exploreront la manière dont les communautés réagissent réellement au son de l’avion lorsqu’il passe au-dessus.

Comme nous l’avons exploré dans le passé, il y a énormément de choses qui reposent sur le X-59. S’il fonctionnait comme prévu, démontrant un vol silencieux à grande vitesse, il pourrait inaugurer une nouvelle génération de transports de passagers supersoniques, qui seraient autorisés à dépasser Mach 1 sur terre.

Le rêve de vol commercial supersonique mis de côté depuis le départ à la retraite du Concorde en 2003, pourrait redevenir réalité.

Contactez l’auteur : thomas@thedrive.com

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